Moctezuma: Aztec Ruler, uma exposição no Museu Britânico

Moctezuma: Aztec Ruler, uma exposição no Museu Britânico



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Uma introdução ao último governante asteca, Moctezuma II. Promoção de uma exposição no Museu Britânico, explorando a civilização asteca (Mexica) por meio do papel divino, militar e político do último governante eleito, Moctezuma II (reinou 1502-1520 DC).


Moctezuma, último governante asteca "não era traidor", exposição do Museu Britânico para reivindicar

Moctezuma, o último governante do império asteca, não foi um traidor que se vendeu aos conquistadores espanhóis, segundo uma nova exposição do Museu Britânico no final deste ano.

Até hoje, a história o classificou como o homem que cedeu seu império aos espanhóis em 1520 em grande parte sem luta.

No entanto, evidências nunca antes apresentadas em público na Grã-Bretanha mostrarão que ele foi humilhado diante de seu povo por ter sido acorrentado em um desfile, apoiando uma teoria alternativa de que o poder foi arrancado de suas mãos.

Dois retratos da década de 1560 mostrarão que ele foi amarrado por correntes e cordas antes de ser exibido em uma varanda.

Colin McEwan, curador do Museu Britânico, disse que é provável que a imagem convencional de Moctezuma como um agente voluntário do domínio colonial tenha sido pintada pelos vencedores espanhóis.

Ele achava que a versão dos eventos indicada pelos manuscritos da década de 1560 - produzidos por escribas indígenas sob o patrocínio espanhol - era "provavelmente mais próxima do que realmente aconteceu".

Ele argumentou: "É provável que um temido governante militar simplesmente mude completamente sua tez e fracamente e voluntariamente se sujeite a ceder seu império aos espanhóis? Isso é plausível?"

Moctezuma chegou ao poder em 1502, governando uma das maiores e mais avançadas civilizações da época, que abrangia grande parte da América Central, do Caribe ao Pacífico.

Enquanto o império asteca estava no auge, sua política era frágil. Moctezuma consolidou o poder tributando pesadamente seus súditos, na forma de matérias-primas ou preciosas obras de arte. Acredita-se que um desses objetos seja a turquesa, a folha de ouro e a máscara de madrepérola que estarão em exibição na exposição.

Consequentemente, os espanhóis acharam fácil encontrar inimigos poderosos do imperador entre suas fileiras, disse Neil MacGregor, diretor do Museu Britânico.

Ele disse: "O que é tão interessante é que este é um império que está no auge de sua forma quando caiu. A maneira como foi construído o tornou vulnerável porque tornou fácil para os espanhóis recrutarem aliados insatisfeitos."

Ironicamente, a imagem duradoura de Moctezuma como traidor significa que ele se tornou mais famoso na Europa do que no México, observou McEwan.

Moctezuma: Aztec Ruler, que estreia em setembro, é a quarta e última exposição de uma série do Museu Britânico sobre grandes governantes históricos.

Tudo começou há dois anos com O Primeiro Imperador, que trouxe uma pequena seleção do Exército de Terracota da China para Londres. Esse golpe rendeu ao museu 850.000 visitantes em sete meses.

No verão passado, Adriano: Império e Conflito atraiu 244 mil em três meses, enquanto 50 mil viram o terceiro, sobre o governante iraniano Xá Abbas, desde sua inauguração em fevereiro.


Moctezuma

A exibição Moctezuma: governante asteca, no Museu Britânico até 24 de janeiro de 2010, é sombrio e perturbador & ndash a meia-rima alegre do título atinge uma nota errada. (O catálogo diz não apenas que Montezuma é melhor grafado Moctezuma, mas que seus temas são apropriadamente chamados de Mexica, não asteca.) O que é mostrado é fascinante, mas freqüentemente repelente. As esculturas de crânios, corações, serpentes emplumadas e figuras individuais têm um peso lúgubre, os ornamentos de ouro com bico de pássaro são ferozes, as figuras feitas de pedra verde dura, na verdade todas as figuras independentes, têm uma simetria frontal semelhante a um totem. Muitos ameaçam o espectador com olhos fixos. Os objetos mais ricos e coloridos, como a máscara turquesa do pôster, são finamente trabalhados, mas o emaranhado de grandes dentes brancos é ameaçador. Em seu próprio tempo, muito do que está aqui era assustador porque era para ser. A mensagem é que o futuro é incerto, que provavelmente tempos ruins estão chegando, que a natureza é maliciosa e deve ser aplacada.

Uma lista de homenagens do Codex Mendoza

O catálogo não é fácil de ler: uma imagem do início da história e do colapso final da sociedade mexica deve ser extraída de contribuições sobrepostas que se baseiam em diferentes disciplinas, e uma língua inexperiente gagueja sobre os nomes dos deuses mexicas: Coyolxauhqui, a deusa da lua , seu irmão Huitzilopochtli, que a derrotou e desmembrou, o deus sol Xiuhtecuhtli. Mas vale a pena o esforço, especialmente porque a história do império Moctezuma & rsquos e a natureza de sua queda trata ansiedades e problemas estranhamente próximos aos nossos.

As cenas do inferno em imagens de Signorelli ou Michelangelo, como os ghouls em um filme de terror, agora são menos um medo real do que uma emoção segura. Compare isso com uma leitura da pedra da coroação de Moctezuma e rsquos. É uma placa retangular de basalto, esculpida em baixo relevo nos seis lados. Na exposição, ele fica de lado originalmente, provavelmente foi colocado no chão, de modo que o coelho com dentes incrivelmente grandes do Pernalonga teria sido escondido. Este glifo de data (1 coelho) está relacionado à criação da Terra: é o & lsquocalendar nome & rsquo da deusa da terra Tlaltecuhtli. Em cada canto da face superior, um glifo representa uma era passada, terminada em desastres modernos totalmente familiares e furacão, inundação e chuva de fogo (vulcões?). A quarta, uma praga de onças, é mais exótica, mas o glifo no centro do retângulo que representava a era atual, aquela durante a qual Moctezuma teria que manter as forças da natureza sob controle, previa terremotos. Os desastres que os mexicas conheceram ou temeram são os que vemos no noticiário ou nos explicaram sobre a música sonora dos documentários científicos. (Viramos a praga das onças de cabeça para baixo e tememos seu desaparecimento em vez de sua proliferação.) Em volta da pedra, preenchendo seus lados estreitos, estão quatro imagens de Tlaltecuhtli, sua saia decorada com caveira e ossos cruzados: & lsquoSua boca aberta e dentes à mostra lembram nos sacrifícios constantes necessários para alimentar a terra e manter a estabilidade da era atual, & rsquo os relatórios do catálogo.

Então, como agora, a sociedade era vulnerável às forças da natureza e à instabilidade inerente. A cidade de Moctezuma e rsquos, Tenochtitlan, ocupou uma ilha no lago raso que antes se espalhava pela bacia do México no local onde hoje é a Cidade do México. Quando Cort & eacutes chegou em novembro de 1519, a população da ilha podia chegar a 200.000. A cidade era rica, abastecida com produtos básicos dos territórios vizinhos e luxos de províncias mais distantes: peles e penas de pássaros, cacau, cochonilha, águias vivas, sal, conchas, peles de onça e veado, bengalas, pimenta, algodão, turquesa, papel, ouro e pedras verdes. O tributo foi imposto por guerras travadas por uma aristocracia guerreira que foi generosamente recompensada com presentes e cujos cativos forneceram os corações e o sangue que os deuses ansiavam. Nem todas as batalhas foram vencidas, mas os guerreiros esperavam seus presentes mesmo assim, e uma população em expansão precisava se alimentar. As províncias tributárias e alianças do império Mexica que supriam as necessidades da cidade eram, como a fome, uma ameaça, e a fome não era um desastre teórico. Uma prolongada seca começou em 1451 em 1454, não havia nada para comer e os comerciantes viajavam da costa para comprar os mexicas como escravos por algumas espigas de milho. Cavalos, armas de aço e varíola possibilitaram a conquista espanhola, mas ela foi auxiliada por súditos insatisfeitos.

Rei Nexahualcoyotl de Tetzcoco, usando um labret dourado com cabeça de águia

Três tipos de materiais estão em exibição na mostra. Existem objetos relacionados com Moctezuma e seu reino: esculturas, armas, trabalhos em ouro, joias e assim por diante. São pinturas e gravuras, feitas após a derrota e morte de Moctezuma & rsquos, que registram os acontecimentos da conquista espanhola. E há manuscritos & lsquocodexes & rsquo feitos por eclesiásticos espanhóis ou por descendentes da classe dominante mexica na última parte do século XVI. Nos códices está registrado o que se sabia e se lembrava da história, dos costumes e da cultura do povo mexica. Vários códices estão em exibição. É dos relatos do catálogo baseados neles que se tem uma noção da vida dos mexicas. Artistas-escribas trabalhando na tradição indígena produziram folhas nas quais pictogramas e representações diagramáticas são combinadas com transcrições alfabéticas. Duas páginas do Codex Mendoza identificam coisas a serem entregues à corte real mexica em um estilo muito parecido com o usado por uma enciclopédia pictórica moderna quando alinha espigas de milho diagramáticas, digamos, para comparar produtos agrícolas.

Um fragmento de uma escultura gigante de uma cascavel, as escamas e o chocalho maravilhosamente bem observados e esculpidos com confiança (o tipo de coisa que os escultores do século 20 olhavam e admiravam quando buscavam autenticidade fazendo entalhes diretos), já fez parte de uma decoração em Moctezuma e no palácio rsquos. É uma evidência de seu tamanho e esplendor. Há muitas informações disponíveis sobre o que os mexicas comiam e como se vestiam. Agora que o piercing é comum, é mais fácil imaginar o efeito que um labret com cabeça de águia dourada poderia ter quando conectado ao lábio inferior de um guerreiro (uma das mais desagradáveis ​​humilhações sofridas pelos guerreiros capturados era ser deixado constantemente driblando depois a remoção de seus labrets). A moda moderna também tornou as grandes bobinas auriculares mais fáceis de imaginar em uso do que antes.

Os sentimentos que sustentaram a vida ritual de Moctezuma e seu povo são mais difíceis de imaginar. Conhecemos suas manifestações externas em detalhes consideráveis. Os deuses estavam sedentos de sangue, o governante o forneceu em pequenas quantidades em sua investidura a partir de arranhões feitos com os ossos afiados de águias e onças. Os sacrifícios humanos forneciam em quantidade. O Templo Mayor, ainda em escavação no centro da Cidade do México, era coberto pelos templos gêmeos de Tlaloc, o deus da chuva, e Huitzilopochtli, o herói ancestral mexica, uma representação de um escriba mexica em um manuscrito do final do século XVI que mostra sangue fluindo desça degraus íngremes das portas do templo. Isso dá um calafrio, assim como o diagrama de fiação de uma cadeira elétrica.

A abundância de material que pode ser rastreada até fontes nativas mostra as imagens esteticamente indistintas na tradição ocidental incluídas na exposição: a longa tela do início do século 18 descrevendo cenas da conquista do México em detalhes esmagadores e confusos, por exemplo, ou o retrato de Moctezuma do final do século 17, encomendado por Cosimo III de & rsquo Medici. Agora temos mais objetos reais e mais relatos em primeira mão para usar. Mas no que diz respeito ao sangue sacrificial, os espanhóis, que no século XVII desenvolveram um estilo de escultura pintada que dava muita ênfase às feridas de Cristo (é tema de uma exposição atual na Galeria Nacional), tinham muito em comum com a Mexica. Também para eles, a ansiedade quanto às intenções divinas e a necessidade de pedir a intercessão divina eram fatos da vida.


Moctezuma: o líder que perdeu um império

Moctezuma era um comandante militar comprovado, mas em apenas dois anos seu governo e a supremacia de seu povo mexica entraram em colapso, conquistados por algumas centenas de aventureiros espanhóis. Greg Neale investiga a história de dois mundos em colisão.

Duas imagens de um homem singular confrontam os visitantes da nova exposição do British Museum, Moctezuma: Aztec Ruler. Um deles, um retrato idealizado pintado muito depois da morte de Moctezuma em 1519, reflete o fascínio europeu com a aparente mistura de sofisticação e selvageria nativas do Novo Mundo, mostrando-o como o governante orgulhoso de uma civilização exótica. Outra pintura, exibida no final da exposição, e igualmente idealizada, mostra Moctezuma jurando lealdade ao conquistador Hernán Cortés, que representa a coroa espanhola.

“Essa é a agenda, essa é a rotação”, disse o Dr. Colin McEwan, chefe da seção das Américas do museu, que fez a curadoria da exposição com o apoio dos principais acadêmicos mexicanos. “A sugestão é que essa transferência de poder ocorreu de forma voluntária - ao passo que a verdade é que foi uma conquista violenta.”

Esse tema de representações conflitantes do passado permeia a exposição que o museu espera que seja seu blockbuster de inverno. É uma história de mundos em colisão, da conquista espanhola do México em 1519-21, mas também, diz McEwan, uma tentativa de ver uma das figuras mais enigmáticas da história através do contexto de suas próprias tradições e cultura. Também tem relevância contemporânea, uma vez que os povos indígenas da América do Sul e Central e suas preocupações estão cada vez mais contestando as agendas políticas.

Moctezuma II governou o império dos mexicas, como eles se autodenominavam - pronuncia-se Mesheeka, enquanto o termo astecas foi introduzido por escritores posteriores - a partir de 1502. Nono líder eleito dos mexicas, Moctezuma consolidou um império que se estendia do Golfo do México ao Pacífico, e estava centrado na fabulosa cidade de Tenochtitlan, situada em meio a um vasto lago e abrigando talvez 200.000 pessoas, provavelmente maior do que qualquer capital da Europa Ocidental da época. Comandante militar comprovado e administrador competente, Moctezuma tinha status semidivino para seu povo, cuja vida religiosa girava em torno de cerimônias regulares que buscavam garantir a estabilidade em meio a um universo ameaçador e que também incluíam sacrifícios humanos, característica que horrorizou acima de tudo os europeus que chegavam. .

A cultura asteca era sofisticada: seu idioma, o náuatle, rico em sua matemática, avançava. Seu império foi conquistado e controlado por militares extremamente bem-sucedidos e um elaborado sistema de impostos e tributos. No entanto, em apenas dois anos, o governo de Moctezuma e dos mexicas ruiu diante de uma invasão liderada por algumas centenas de aventureiros espanhóis. Como resultado das doenças trazidas pelos europeus, especialmente a varíola, as populações nativas caíram, enquanto o domínio colonial espanhol sujeitaria os indígenas mexicanos por três séculos.

Hoje, Moctezuma é uma figura controversa para muitos historiadores e comentaristas que vêem sua resposta à invasão espanhola como vacilante e fraca em contraste com o desafio mostrado por alguns líderes astecas. Outras interpretações o veem como uma figura fadada ao destino, condenado junto com sua cultura à derrota em face de forças históricas superiores. Isso pode torná-lo uma escolha surpreendente como o último tema da série de exposições do Museu Britânico sobre o poder e o império - seguindo o imperador chinês Qin Shihuangdi (cujo complexo de tumbas continha o extraordinário Exército de Terracota), o imperador romano Adriano e o influente Shah 'Abbas do Irã - mas McEwan discorda veementemente.

“A questão foi colocada em mais de uma ocasião: Moctezuma teria seu próprio direito nesta série se não fosse pelo significado histórico de Cortés? A resposta é um enfático 'sim', por vários motivos ”, insiste McEwan. “Em primeiro lugar, Moctezuma herdou uma tradição de governo imperial que estava em processo de invenção e consolidação. Moctezuma tinha uma agenda imperial, não há dúvida disso. ”

As descobertas arqueológicas também nos permitiram ver Moctezuma como tendo sido um governante vigoroso, diz McEwan, embarcando em um ambicioso programa de construção - incluindo um novo complexo de palácio que pode ter incluído belos jardins e um zoológico bem abastecido - ao instituir outras reformas que colocaram ele diretamente no ápice do império. Em particular, Moctezuma, que teria recebido um treinamento religioso e também militar, digno de um nobre mexica, disseminou sua imagem por meio de esculturas, entalhes e outros artefatos, de maneira semelhante a um líder moderno que usa a mídia para apresentar uma imagem forte e convincente imagem.

“O que Moctezuma faz é realmente pegar o diadema real incrustado de turquesa e ele usa isso como seu glifo de nome. Isso é um afastamento da tradição e diz: 'Eu não apenas represento o estado, eu sou o estado. Eu sou tudo o que incorpora a sucessão Mexica, '? ” Comentários de McEwan.

Essa sucessão ainda era relativamente nova quando Moctezuma, um bisneto do governante Moctezuma Ilhuicamina (1440-69), foi eleito tlatoani pelo conselho de anciãos mexica - junto com os chefes de duas cidades aliadas - em sucessão a seu tio, Ahuitzotl ( 1486-1502). Ahuitzotl teria morrido devido aos efeitos de um golpe na cabeça quando um sistema de aquedutos que ele mandou construir para levar água potável a Tenochtitlan desabou, inundando partes da cidade. Mais importante, ele havia expandido significativamente o império, aumentando sua renda com os povos da região que as armas mexicas haviam subjugado. Ainda assim, Moctezuma precisaria usar sua liderança política para garantir que a consolidação do império continuasse: a dominação mexica era ressentida por alguns dos povos subjugados, um ressentimento que Cortés exploraria mais tarde.

Nosso conhecimento do homem Moctezuma é limitado. Segundo McEwan e o estudioso mexicano Leonardo López Luján, uma vez escolhido, o tlatoani não era apenas o líder político mexicano, mas também uma personificação dos deuses, cuja visibilidade pública era cuidadosamente administrada. As representações contemporâneas dele são em sua maioria entalhes altamente estilizados ou representações simbólicas, enquanto desenhos ou pinturas posteriores de Moctezuma são frequentemente idealizados e executados muitos anos após sua morte. Temos, no entanto, alguns relatos sobre o homem, embora, novamente, as fontes escritas devam ser consideradas com cautela. Mesmo assim, algumas fontes podem iluminar o caráter do governante Mexica. Após a Conquista, muitos missionários espanhóis chegaram ao México. Alguns estavam genuinamente interessados ​​nos costumes e crenças dos mexicas, e seus escritos refletiam algo da sociedade que agora estava sendo transformada. Quando em 1581, Frei Diego Durán escreveu sua História das Índias da Nova Espanha, ele registrou que Moctezuma havia sido descrito como sendo “muito modesto e virtuoso e muito generoso e com um temperamento invencível e adornado com todas as virtudes que um bom príncipe deveria ter. , cujo conselho e opinião sempre foram muito sólidos, especialmente em matéria de guerra, em que o viram dar ordens e praticar certos atos de invencível vigor ”.

Sabemos algo sobre a vida na corte mexica: Moctezuma bebia cacau servido em xícaras de ouro, era um caçador entusiasta, jogava o vigoroso jogo de bola tlachtli, observava a etiqueta da corte na distribuição de presentes - e aparentemente levava a sério presságios e presságios, refletindo a cosmologia mexica dominante .

O conquistador Bernal Díaz del Castillo serviu sob o comando de Cortés durante a campanha mexicana e, já idoso, escreveu Uma História da Conquista da Nova Espanha. Ele lembrou que: “O grande Montezuma tinha cerca de 40 anos, era de boa altura, bem proporcionado, magro e franzino, e não muito moreno, embora tivesse a típica tez indiana. Ele não usava o cabelo comprido, mas apenas sobre as orelhas, e tinha uma barba preta curta, bem formada e fina. Seu rosto era bastante comprido e alegre, tinha belos olhos e, em sua aparência e maneiras, expressava jovialidade ou, quando necessário, uma compostura séria. Ele era muito arrumado e limpo e tomava banho todas as tardes. ”

Essas vinhetas, no entanto, são de valor limitado (embora possam indicar que o conquistador não está familiarizado com os banhos regulares). O que chama a atenção do historiador são as ações de Moctezuma durante a crise que viraria o mundo mexica de cabeça para baixo.

Chegando a Tenochtitlan, os primeiros relatos da chegada de estrangeiros do leste à região vieram da costa de Yucatán em 1517 e 1518, território dos maias. Duas expedições espanholas da nova colônia de Cuba estavam explorando, em navios maiores do que qualquer navio visto anteriormente. Sir John Elliott, o historiador, descreve como a notícia de “torres ou pequenas montanhas flutuando nas ondas do mar” fez com que Moctezuma mandasse vigiar na costa. Em abril de 1519, quando Cortés desembarcou, a aparente apreensão de Moctezuma aumentou, ainda mais quando a força espanhola começou a fazer seu caminho para o interior, formando alianças com alguns dos povos súditos mais ressentidos dos Mexica e massacrando alguns dos aliados de Tenochtitlan. A indecisão de Moctezuma - enviando diversos presentes diplomáticos para Cortés, despachando "mágicos" na tentativa de impedir seu progresso ou aconselhando-o a não viajar para o interior - sugere que ele estava genuinamente incerto quanto à identidade, propósito ou ameaça de Cortés.

Novamente, não está claro por que isso deveria ter acontecido. Documentos pós-conquista sugerem que Moctezuma foi persuadido por vários sinais ou presságios de que sua própria derrota e morte eram iminentes. Cortés, em uma carta subsequente ao rei espanhol Carlos V, sugeriu que Moctezuma acreditava que ele era o deus exilado do vento e do céu, Quetzalcoatl, vindo para reclamar suas terras, e esta tese foi amplamente discutida em escritos mexicanos pós-conquista . Elliott ressalta, porém, que Moctezuma poderia simplesmente estar jogando um jogo de espera.

Como McEwan coloca, Moctezuma “está condenado se ele fizer, e maldito se ele não fizer. Ele assumiu um risco calculado ”. Nesse caso, foi uma aposta que falhou. Em 8 de novembro de 1519, Cortés chegou a Tenochtitlan, à frente de uma força de cerca de 300 soldados espanhóis, junto com um número maior de aliados Tlaxcaltec. Moctezuma concedeu a Cortés uma generosa recepção diplomática, instalando seu partido em aposentos próximos ao seu próprio palácio e trocando visitas, bem como presentes em ouro e mulheres. Em uma semana, conforme as tensões aumentavam, Cortés executou um audacioso golpe no palácio, tomando Moctezuma como refém sem resistência, embora externamente permitindo que ele continuasse a governar. Cortés fez o seguinte, obrigando Moctezuma e seus principais nobres a reconhecer a soberania espanhola e, em seguida, destruindo algumas das estátuas religiosas sagradas dos mexicas. Cumulativamente, isso destruiu grande parte da credibilidade de Moctezuma com seu próprio povo, situação que piorou quando, com Cortés longe da capital - ironicamente, derrotando outra força espanhola enviada para impedir suas aventuras - um dos tenentes de Cortés, Pedro de Alvarado, liderou um massacre de importantes nobres astecas durante uma cerimônia religiosa. Cortés voltou à cidade para encontrar sua fortaleza sitiada, em meio a uma revolta do general Mexica.

O destino de Moctezuma pode muito bem ter sido selado neste ponto, mas os eventos que finalmente levaram à sua morte ainda são contestados. Parece que Cortés o mandou subir em um telhado ou varanda, para ordenar aos mexicas que abandonassem o ataque. Em vez disso, ele foi atingido por pedras arremessadas da multidão, tendo perdido qualquer autoridade. Algumas fontes coloniais dizem que ele recusou tratamento aos espanhóis e morreu devido aos ferimentos. Mas McEwan observa que uma ilustração fragmentária produzida para uma crônica colonial subsequente, o Codex Montezuma, mostra Moctezuma aparecendo em uma varanda presa por uma corda. “A inferência é que deve ter sido para impedi-lo de tentar escapar pulando na multidão”, diz ele. Outra foto mostra um corpo nu sob uma varanda, uma espada saindo de seu abdômen. “Isso pode sugerir que Moctezuma foi morto pelos espanhóis, já que não tinha mais utilidade para eles”, diz McEwan. Embora os documentos sugiram que o corpo de Moctezuma foi recuperado, não há registro, no entanto, de uma cerimônia fúnebre significativa o suficiente para sugerir que sua reputação com os mexicas foi reabilitada na morte, embora recentemente o historiador mexicano Patrick Johansson tenha especulado que o governante caído pode ter buscou sua própria morte, possivelmente como forma de redenção. “Hoje, assim como no século 16, a responsabilidade pela morte de Moctezuma ainda é contestada, ainda é uma questão histórica sensível”, diz ele.

O império Mexica não sobreviveu por muito tempo a Moctezuma. Cortés se retirou de Tenochtitlan, mas voltou a sitiar a cidade no ano seguinte. O sucessor imediato de Moctezuma, seu irmão Cuitlahuac, governou apenas alguns meses antes de morrer de varíola - o invasor que seria ainda mais fatal do que a força das armas para a população nativa nas décadas seguintes. Em 31 de maio de 1521, Cuauhtemoc, o último tlatoani, foi capturado enquanto a resistência Mexica desmoronava em meio às ruínas que agora estão sob a atual Cidade do México. Torturado para revelar o paradeiro do ouro que Cortés e seus homens ansiavam, Cuauhtemoc acabou sendo enforcado, mas desde a revolução mexicana contra o domínio espanhol em 1810, sua reputação como herói nacional cresceu.

Em contraste, a imagem de Moctezuma no México contemporâneo é ambígua, admite Miguel Baez, do Instituto Nacional de Antropologia e História do país, que tem trabalhado em estreita colaboração com o Museu Britânico para preparar a exposição, muitos dos tesouros provindo de instituições mexicanas ou sítios arqueológicos. “Ele foi um grande imperador que consolidou o império Mexica, mas também é visto como o cara que perdeu para os espanhóis, e não acredito que nenhuma cultura goste de perdedores”, diz Baez.

Essa reputação pode estar mudando, conforme uma imagem mais matizada de Moctezuma emerge. Para Elisenda Vila Llonch, de Barcelona, ​​curadora assistente da exposição, Moctezuma foi um líder inovador, projetando sua autoridade. “Novas narrativas estão surgindo em meio a novas descobertas arqueológicas e documentos para interpretarmos”, diz ela. “O processo da história é um interrogatório, um diálogo com o passado que está sempre acontecendo.”

Greg Neale é o Editor / Editor Fundador da 'BBC History Magazine'


Moctezuma no Museu Britânico, revisão

Como tema de uma grande exposição, o Moctezuma do British Museum não poderia ter falhado. O confronto de vida e morte entre dois homens, o líder asteca Moctezuma e o conquistador espanhol Hernan Cortez, é, simplesmente, a história mais convincente de todos os tempos - uma aventura emocionante, uma luta darwiniana e uma tragédia humana na qual uma civilização está destruído e outro nasce.

Não importa as irritantes mudanças de nome nos rótulos - Mexica para asteca e Moctezuma para Montezuma - a narrativa do show é fácil de seguir porque as complexidades usuais da história são reduzidas aos eventos de alguns meses e ao conflito absoluto entre as encarnações vivas dos Velho e Novo Mundo.

Moctezuma é uma dessas figuras históricas - outra é Maria, Rainha da Escócia - que nos fascina porque com cada decisão errada e cada instância de confiança deslocada, eles trouxeram sua própria destruição. A partir do momento em que algumas centenas de espanhóis desembarcam na costa do que hoje é o México, em abril de 1519, até sua chegada à capital Tenochtitlán em novembro, uma voz em sua cabeça começa a dizer a Moctezuma para tomar cuidado: os invasores têm armaduras, cavalos e armas , os machados e zarabatanas mexicas. A tensão aumenta quando o deus vivo convida os intrusos para a cidade, e então se torna insuportável quando ele inexplicavelmente concorda em acompanhar Cortez a seu palácio.

Agora um prisioneiro, ele fica desamparado quando os espanhóis massacram desenfreadamente a nobreza mexica. Quando Moctezuma aparece no telhado de seu palácio para acalmar o povo, ele é apedrejado. Matado na época ou assassinado depois pelos espanhóis, do ponto de vista político Moctezuma mereceu o que recebeu. Por mais que simpatizemos com o homem, ele era um líder fraco que trouxe a catástrofe para seu povo.

Então, por favor, vá ao BM para uma longa história, mas não espere ver nada parecido com o espetáculo dos astecas de sucesso de bilheteria da Royal Academy em 2002. Aquilo foi uma exposição de arte, esta não. Aquele oprimiu você com estátuas em tamanho natural de divindades aterrorizantes e enormes braseiros de argila queimada. Este é totalmente mais moderado em seu foco em um homem, sua ascendência, coroação e governo militar e econômico. Esculturas em pedra de interesse estético limitado estão à vista para nos ajudar a entender o calendário mexica, a religião e a agricultura.

Certamente, existem alguns empréstimos esplêndidos do Instituto Nacional de Antropologia do México - por exemplo, uma enorme águia de pedra, escavada no centro para receber oferendas de sacrifício, ou uma figura autônoma esculpida em basalto representando um vassalo com uma das mãos sobre o coração em um gesto de reverência. Os curadores trazem Moctezuma e sua luxuosa corte à vida por meio dos objetos e roupas que ele pode ter usado ou carregado - enfeites de nariz e carretéis de ouro e jadeíte para as orelhas, um protetor labial de cristal de rocha coberto de ouro em cada extremidade, um leque de penas e um escudo cerimonial , bem como intrincados pingentes de ouro e prata fundidos pelo processo de cera perdida.

Em nenhum lugar a sofisticação da arte mexicana é mais perfeitamente expressa do que na famosa máscara de mosaico turquesa do Museu Britânico com as formas entrelaçadas de duas serpentes verdes, possivelmente usadas por um sacerdote para personificar o deus da chuva Tlaloc durante as cerimônias no Grande Templo. Vemos Moctezuma em seu palácio, bem como costumes mexicas e episódios da conquista em códices raros - manuscritos ilustrados e escritos à mão baseados em depoimentos orais.

As galerias finais são transformadas em pinturas que mostram a conquista pintadas por artistas europeus que trabalharam séculos após os eventos nelas retratados. Mais uma vez, estas não são grandes obras de arte, mas documentos históricos.

O que falta em tudo isso é o horror. Ao minimizar a prática mexica de sacrifício humano, que ocorreu em uma escala sem paralelo na história, os curadores evitam o sensacionalismo, mas também dificultam a compreensão do que tanto horrorizou os espanhóis sobre a cultura que encontraram no Novo Mundo. Para os mexicas, os deuses da terra, vento, chuva e fogo exigiam a propiciação com o sangue tanto dos guerreiros capturados na batalha quanto do próprio povo de Montezuma. Como qualquer estudante sabe, o peito da vítima foi rasgado e seu coração arrancado de seu corpo enquanto ele ainda estava vivo. Moctezuma - ou pelo menos seus padres - também praticava canibalismo e sacrifício de crianças.

Embora o show seja mais teatral do que o normal no BM, esse culto à morte onipresente não recebe atenção especial. E assim somos informados quase de passagem que manchas de tinta vermelha nos crânios que se projetam de duas taças de cerâmica representam a gordura manchada de sangue encontrada dentro da pele esfolada das vítimas do sacrifício. Vários crânios de pedra muito erodidos que outrora decoravam a parede da base do templo não são particularmente assustadores - até que você os imagine ao lado de fileiras e mais fileiras de crânios reais exibidos, como em todos os filmes de Indiana Jones, para assustar qualquer um que se aproximasse. A wooden drum in the shape of a bound captive awaiting his fate reminds us that the mass sacrifices must have been spectacles as expertly choreographed as the Nuremberg rallies.

What the show doesn’t mention is that (as far as I know) Mexica art is unique in having no representations of human love or kindness, either between mothers and children or men and women.

Here, I must admit that Mesoamerican art of any kind is pretty low on my pleasure-meter. The most innocuous-looking objects reek of death. A long-handled censer of painted clay in the form of the fanged rain god Tlaloc, for example, becomes sinister when you consider that incense must also have been used to make bearable the smell of the temple, which was, after all, a giant abattoir. A powerful clay head of a man wearing a lip plug becomes repugnant when you realise that it obliged the wearer to grimace ferociously in order to hold it in place, and that if removed, he would salivate constantly though the hole in his mouth. Even a disc of polished obsidian you at first mistake for a mirror was used not to reflect a woman’s beauty but for a magician to divine the future in fleeting images glimpsed on its dark surface.

A final section deals with Moctezuma’s posthumous reputation as a noble savage in Europe and the betrayer of his people in Mexico. Great stories bear constant retelling, and in this show it is the clarity of the narrative rather than individual objects that grab visitors by the lapels and keeps us interested from first to last.


Moctezuma: Aztec Ruler

Between September 󈧍 and January 󈧎, the British Museum hosted an exhibition on Moctezuma II with the participation of the Mexican Consejo Nacional para la Cultura y las Artes and the Instituto Nacional de Arqueología e Historia.
It was indeed a very interesting and well put-together exhibition, housed in the Reading Room at the heart of the Museum. I was a bit surprised that thy used this space fir the exhibition, and I have to say that it did work vey well. The contrast betweent the architecture and he pieces in the exhibition brought an extra dimension to the exhibits.

There were six different parts to the exhibition, starting with a brief introduction to the ‘Mexicas’ as the Aztecs are commonly referred to in Mexico, and which gives the country it’s modern name. The main Mexica city of Tenochtitlan was founded in 1325 in the basin of the Texcoco Lake, in central Mexico. We are told how the Mexicas were organised and ruled, which gives the opportunity of talking about Moctezuma as head of the governments if the Aztec Empire. He was elected in 1502 and as any other ruler o this magnificent civilisation, he was considered a semi-divinity and acquired a number of religious responsibilities. A very importan one was the New Fire ceremony carried out in 1507, marking the end o one if the 52-year cycles of the Aztec Calendar. The third part adressed these religious tasks and the role that the Gods played in the day to day running of the Empire.
Moctezuma presided over a large Empire embracing much of the territory that is today central Mexico and as such he earned a reputation as a battle-hardened warrior and militay ruler, as shown in the fouh part of the exhibition. However, by 1519 Cortés was set to ensure the riches of the newly ‘discovered’ lands for Spain and the ‘Encuentro de Dos Culturas’ is bound to happen. The Conquest is the theme of this part of the exhibition, where we are told how Moctezuma was taken by surprise by the arrival of the Spanish and how he decided to send welcoming gifts and ended up housing them in the Palace. Moctezuma was taken hostage and kept under guard for several months, provoking great unrest among his people.
He died in suspicious circumstances in 1520, and most of the surviving information on the matter offer the version of the Spanish new rulers. Tenochtitlan, and thus the Aztec Empire, finally fell in 1521 and the colonisation started. On the 13 of August of 1521, the Spanish declared the new added territories as ‘New Spain’, followed by almost 300 years of colonisation. In the last part, we are shown the place that Moctezuma has in history and how his legacy and fame spread from Mexico to Europe.
The exhibition included a variety of of stone carvings and sculptures depicting Gods, religiosity, everyday object and artifacts. Some of them including Moctezumas glyph (see picture), composed by a Royal diadem (xiuhuitzolli) on straight hair, an ear-spool, a nose-piece and a speech scroll. My favourite two pieces are 1) a stone box that was carved with Mocrezuma’s glyph and which he would have used to keep some of his personal belingings, and 2) a monument with the shape of a throne, placed in the centre of the exhibition, which was dedicated to ‘la Guerra Florida’ (Sacred Warfare) dating back to 1507, and that is normally hosted in the Museo Nacional de Antropología in Mexico City.


Aztec ruler Moctezuma unmasked

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TRUSTEES OF THE BRITISH MUSEUM / AFP / GETTY IMAGES

Aztec ruler Moctezuma unmasked

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Aztec ruler Moctezuma unmasked

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Much is known about the rule of Moctezuma II, the great 16th-century supreme military commander and "divine leader" who inspired worldwide awe with his battle-hardiness and wondrous ability to mediate with the Gods.

Historians have marvelled at his creative achievements over the largest empire in Meso-America, feared for its military might and bloodthirsty human sacrifices. The tale of his downfall, on the other hand, is a cautionary example of the dangers of trust: the Aztec ruler met his end at the hands of the Spanish conquistadors who arrived on his shores and apparently beguiled him into a friendship that ended in incarceration and death.

Yet after centuries of study and archeological discovery, Moctezuma, the man, remains virtually unreachable to historians.

Almost nothing has been gleaned about the personality of the last great elected Aztec ruler, who leaves the loyalties of Mexicans utterly divided to this day because he is believed to have colluded with the incoming Spanish colonial power against his own people. Now, though, a new blockbuster exhibition at the British Museum will attempt to solve some of the mysteries surrounding a myth that has long been impenetrable.

"Moctezuma: Aztec Ruler" is the fourth and last in the British Museum's series of big shows about emperors. It will present a revisionist view of the leader that looks set to reveal the monarch in more intimate detail than has ever been possible before. That progress is the result of new evidence emanating from an archeological study currently being undertaken in Moctezuma's palace, in what is now Mexico City.

The show's curator, Colin McEwan, admitted that personal details about Moctezuma are so scarce that one academic thought the exhibition, which opens on 24 September, would be impossible.

Even first-hand descriptions of his life are full of contradictions, which means that the style in which he ruled, to say nothing of the character of the man, remain elusive.

But there are some details that can be pinned down. We know that Moctezuma II, or Montezuma as he is sometimes called, was the last elected Aztec emperor and ruled over an empire that stretched from the shores of the Pacific to the Gulf of Mexico. As a battle-hardened general, he was appointed supreme military commander before being elected as "ruling lord" in 1502, when he built a new palace in his capital Tenochtitlan (modern day Mexico City).

While we will never have the benefit of a full character study, we can surely glean something of the emperor's personality from his name, which means "he who frowns like a lord".

By all accounts, this was a lord with good reason to frown: Moctezuma wrestled with a great number of woes during his reign. Although he was seen as a cunning and fearsome legislator, heavy centralised taxation provoked resentment in outlying areas. And that headache paled in comparison with the problem of how to deal with the arrival of the Spanish conquistador Herná*Cortés, who landed at Veracruz with just a few hundred men in 1519.

When Cortés attempted to march on to Tenochtitlán, he was well received by Moctezuma, but that kindness was not returned, and eventually the emperor was taken prisoner. Although he was eventually restored to the throne, he was never again more than a vassal of Spain: the long-accepted version of events is that dissident groups among his people rebelled and stoned him to death. But the truth, the British Museum suggests, is rather different. In fact, the new exhibition claims, he was ruthlessly murdered by the Spanish when he was no longer of use.

Curators point to the evidence gathered in the new show, which will display together for the first time two 16th-century manuscripts brought in from Mexico and Glasgow University. The documents feature small figures among a wealth of detailed illustrations of the first encounters between Aztecs and Spaniards which have have only recently caught scholars' attention. In the images, both manuscripts show Moctezuma shackled or with a rope around his neck.

Descriptions of the emperor's death have documented the grief felt among the colonial force. The account of Bernal Díaz del Castillo's "True History of the Conquest of New Spain" portrays a noble leader who won the hearts of his captors.

He wrote: "Cortes and all of us captains and soldiers wept for him, and there was no one among us that knew him and had dealings with him who did not mourn him as if he were our father, which was not surprising, since he was so good.

"It was stated that he had reigned for 17 years, and was the best king they ever had in Mexico, and that he had personally triumphed in three wars against countries he had subjugated. I have spoken of the sorrow we all felt when we saw that Montezuma was dead."

Díaz del Castillo went on to provide a detailed description of a debonair leader who cared about his personal appearance, kept "many mistresses", and had a grand total of 19 children – 11 sons and 8 daughters.

"The Great Montezuma," he wrote, "was about 40 years old, of good height, well proportioned, spare and slight, and not very dark, though of the usual Indian complexion. He did not wear his hair long but just over his ears, and he had a short black beard, well-shaped and thin.

"His face was rather long and cheerful, he had fine eyes, and in his appearance and manner could express geniality or, when necessary, a serious composure. He was neat and clean, and took a bath every afternoon.

"He had many women as his mistresses, the daughters of chieftains, but two legitimate wives. The clothes he wore one day he did not wear again until three or four days later. He had a guard of two hundred chieftains lodged in rooms beside his own, only some of whom were permitted to speak to him."

But not every observer agreed with that essentially benign image. Bernardino de Sahagún, a Franciscan missionary to the Aztec people, for instance, portrayed Moctezuma as a weak-willed, superstitious and indulgent ruler.

Some historians, including James Lockhart, explain that disparity by suggesting that when the Aztecs were searching for a scapegoat for their defeat, Moctezuma was unfortunate enough to fit that role. Claims that he was killed by his people could be seen to confound that myth.

Whatever the truth about Moctezuma's demise, one thing is certain: the arrival of the Spanish represented the collapse of the naive world order and the imposition of a new civilisation that ultimately gave birth to modern Mexico.

Unveiling details of the exhibition, British Museum director Neil MacGregor said the story of Moctezuma presented "perhaps one of the most fascinating examples of implosion of power and the clash of civilisations".

Moctezuma's reputation is still contentious in Mexico, according to MacGregor. "There has never been an exhibition on this man, a great emperor of an extremely sophisticated empire," he said.

The exhibition will bring together spectacular loans from Europe and Mexico, including 132 objects, some of which were recently excavated from remains of the Aztec city. Next year it will coincide with the anniversaries of the independence of Mexico in 1810 and of the Mexican revolution of 1910.

If the picture of Moctezuma is still a little hazy, there remains hope of a resolution. Objects are still emerging from beneath Mexico's modern capital as part of the excavation. With luck, those objects will have their own stories to tell. If so, it may well be that the mysteries lying under centuries-old dust and rubble explaining the character of the great Aztec king, who had the privilege and misfortune to rule at the cusp of a new era, may yet be fully revealed.

The exhibition runs from 24 September to 24 January 2010. For tickets call 020 7323 8181 or book through the British Museum website


Treasures from the new world

History is a kind of official memory, and it is arbitrary what a culture decides to honour and privilege. A Euro-centred version of art history puts an idea we like to call &ldquothe Renaissance&rdquo beginning somewhere around 1456 with the printing of the three-volume bible by Johannes Gutenberg of Mainz and sees it ending with the death in old age of Leonardo da Vinci in 1519 and the early death of Raphael of Urbino in 1520.

In the nature of things, of course, some art historians would have it begin earlier and end later. One is reminded of Woody Allen in an early film, dressed up as a mediaeval man, exhorting his friends &ldquoto hurry up or before you know it the Renaissance will be here and we&rsquoll all be painting&rdquo.

But this is not the art that Hernan Cortes, a young, opportunistic government employee from Salamanca in Spain, found awaiting him in Anahuac, &ldquothe land between the waters&rdquo when he landed on the Yucatan peninsula via Haiti from Old Spain in 1519.

Proceeding westwards towards the heart of the empire, accompanied by a large army of God-fearing Catholic soldiers, the conquerors or conquistadores, abhorred the pagan rituals of the people they encountered, were disgusted by the crude architecture and art forms of the people whilst being all too delighted by their gold.

Leaving behind the grand palaces, churches and art of the Old World, with all the immense subtlety and sophistication of the European Renaissance, they crossed a peninsula where what they observed was &ldquobarbarous&rdquo and &ldquocrude&rdquo to their eyes. As for their minds, one can only assume that the indubitable cruelty and ruthlessness towards the indigenous peoples was un-informed by irony.


Gold finger ring, 1200 - 1521, gold pendant of human
face and warrior-ruler figurine with ritual regalia.
Copyright the Trustees of the British Museum

Observance of ritual involving human sacrifice was contemptible to the Spanish and unworthy of their greater European sensibility. This accepted that an Inquisition under Pope Sixtus IV in 1478 was warranted, but was disgusted by the equally-bloody practices of the Mexica and the Olmecs, Toltecs, Aztecs and Mayans. That human sacrifice was seen by the Mexica as a way to restore cosmic order was ignored and obviously misunderstood by a people who were steeped in the same story under another name.

One of the reasons &ndash incomprehensible and tragic as it now seems &ndash that the Aztec leader Moctezuma virtually embraced Cortes with open arms is that he seemed to embody a long awaited Messiah, known as the Plumed Serpent or Quetzalcoatl. Tenochtitlan, the capital, had been founded in the numinous place where a serpent had been seen perched upon a cactus &ndash still the national image of Mexico.

When Cortes entered the city from the coastlands of Veracruz, the indigenous people and their leader Moctezuma had been awaiting the arrival of the plumed serpent or his avatar for centuries. Quetzalcoatl was revered above all other gods in a richly pantheistic culture. He was the spirit god, the morning star. He was Venus. He was a quetzal bird. He was a luminous intellect. He could assume the guise of a bearded, pale-skinned man.


Mosaic mask of Tezcatlipoca. Aztec/Mixtec,
15th-16th century AD. From Mexico
Copyright the Trustees of the British Museum

Tragically, it seems that the arrival of Cortes and his men was a tragic case of misperception and &ldquoCem Anahuac Yoyotli&rdquo, (the Heart of the One World) was in crisis. A comet with three heads was hanging over the land. The temple of the Aztec war god Huitzilipochtli had recently burned to the ground in Tenochtitlan. Most importantly, the defining legend decreed that in the solar year of Ce Acatl, the solar calendar heralded the return of the lost god-king from the East. The heart was cracking in two and could only be saved by a messianic lost saviour, who like Christ, would rescue broken souls.

Moctecozoma Xocoyotzin, the 9th Huey Tlatoani (he who speaks with authority) known to us until recently as Montezuma, or as the British Museum have called him Moctezuma II, embraced Cortes as this presence and thus a great culture came to its end in flames and rivers of blood.

The focus of this show uses this moment as a way of bringing the great work of Tenochtitlan, lodged mainly in what is, to my mind, one of the greatest museums in the world &ndash the National Museum of Anthropology in Mexico City &ndash to the British Museum. For this we must be eternally grateful.

In its long series about charismatic and powerful leaders, we have thrilled to The First Emperor, Hadrian, Nebuchadnezzar, Shah Abbas and now the last elected ruler of the Aztecs. This exhibition has brought over treasures from the New World, and displayed in the beating heart of European culture in the Old World they hold their own superbly.

Moctezuma: Aztec Ruler, British Museum to 24 January 2010

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Moctezuma at the British Museum

As a new blockbuster exhibition at the British Museum sets out to reveal the truth about the Aztecs and their last emperor Moctezuma, Mark Hudson explores one of the most sophisticated - and bloodthirsty- civilizations the world has ever seen.

I'm looking down into a hole, a sharp-edged rectangle of dark earth, of no more inherent interest than the average drains excavation outside your house. Yet it marks the entrance to one of the most dramatic archaeological finds ever made in Mexico.

Beneath a colossal stone slab, shattered into four pieces, bearing the image of the earth goddess Tlaltecuhtli, the biggest mass of Aztec burial offerings yet found has been unearthed - heaps of wolf and puma bones, shells, coral, sculptures and masks, and the entire skeleton of a dog, the animal who in Aztec mythology guides the soul to the underworld.

What lies beyond is in all probability the first Aztec royal tomb ever discovered. And some of the most important results of this find - a set of 14 gold funerary objects - will be seen in public for the first time not here in Mexico, but in London, at the British Museum's autumn blockbuster, Moctezuma - Aztec Ruler, the background to which has brought me to this extraordinary country.

As your plane tilts down through the smog that wreaths Mexico City, giving you a view over the immense sprawl of the third largest city in the world, the last thing on your mind is the fact that much of this area was once a lake. Indeed, as you stand in the Zocalo, Mexico City's central square, amid the bawling touts and encampments of political protesters, the traffic thundering beneath the façade of the cathedral, you'd be forgiven for assuming that the centre of the Aztec world lay far away - out in the countryside, at great sites such as the pyramids of Teotihuacan or half-submerged in jungle. In fact, you're standing on top of it. Tenochtitlán, lake city of the Aztecs, was right here - a thriving metropolis of some 250,000 to 300,000 souls, twice the size of any European city of the time.

That the Zocalo was paved and the cathedral and surrounding buildings built from the rubble of the demolished Aztec capital has always been known. The Spanish conquistadors sought to obliterate the spiritual symbols of the Aztecs with their own monuments. It was only in 1978, when a group of electricity workers happened upon a massive stone roundel beside the cathedral showing the moon goddess, Coyolxauhqui, that the precise location of the Templo Mayor - the city's great central pyramid - was discovered.

It is now possible to walk though the layers of dark volcanic stone that form the foundations of this vast structure, built in seven stages - each new superstructure consecrated through human sacrifice - on the summit of which stood the twin temples of the rain god, Tlaloc, and the sun god, Huitzilopochtli, patron deity of the Aztecs.

In the adjacent palace resided the divine emperor who, on his election from among the greatest warriors, was ritually transformed from a man into a god his blood, elicited through self-inflicted wounds to the limbs, face and genitals, the most potent of all sacrificial substances.

That Moctezuma, the last Aztec emperor, was a formidable ruler by any standards is demonstrated in the British Museum exhibition through a range of extraordinary objects: monumental stones bearing the emperor's symbol, turquoise and gold exacted as tribute and ceremonial weaponry used by the Eagles and the Jaguars, elite warrior orders over which he presided.

Moctezuma restructured the Aztec court and rebuilt the royal palace, while ruthlessly continuing the Aztecs' subjugation of neighbouring peoples. Idealised European portraits, also shown in the exhibition, perpetuate the image of Moctezuma as an exotic, even erotic figure - all bronzed limbs and feather headdresses. Yet while he is the most famous Aztec in the world at large, Moctezuma remains an ambivalent figure in Mexico. For reasons that remain unclear, he allowed the Spanish to enter his capital, precipitating the collapse of the Aztec empire and his own death.

Climbing the Pyramid of the Sun at Teotihuacan at dawn is an awe-inspiring experience: the rays of the sun glancing around the vast pile of earth and stone the nearby Pyramid of the Moon wreathed in mist. While we tend to lump together every manifestation of pre-Columbian Mexican culture under the term "Aztec", these structures - lying in the countryside outside Mexico City - are evidence of a civilisation that predated the Aztecs by nearly a millennium. A nomadic people from the north, the Aztecs - properly the Mexica - migrated into central Mexico from the 6th century, becoming a significant power only in the 13th. Yet they venerated the ruins of Teotihuacan, the so-called City of the Gods, and drew on its culture, just as they did on many other previous civilisations, to lend credibility to their own.

Of all the cultural ideas that were common to the peoples of ancient Mexico, human sacrifice is the most difficult for the modern mind to contend with. Since the gods had sacrificed themselves for the world - the earth, sun, rain and crops created from their dismembered limbs and blood - so man must repay the debt, atoning for his own sins through sacrifice.

At the end of each 52-year cycle in the pre-Columbian calendar, every light and fire was put out, according to age-old practice, and a captive warrior's heart torn out. If the sun rose the following morning, the sacrifice was believed to have been accepted and a fire, lit in the victim's body, was used to relight every fire in the empire.

Under the Aztecs, these ancient principles were pushed to an orgiastic extreme in the belief that only daily sacrifice could maintain the order of the universe. Children, offered up by their parents, were dispatched to the rain god, Tlaloc. A young male volunteer, believed a reincarnation of the god, was butchered for Tezcatlipoca, Lord of Night, while the sun god, Huitzilopochtli, was placated through the sacrifice of captive warriors on the top of the great pyramid, their still palpitating hearts held up to the sun by the sacrificing priest, their heads placed on a special rack, their dismembered bodies employed in ritual cannibalism. It has been suggested that as many as 20,000 may have died in four days during the rededication of the pyramid in 1487.

Appalling though this all sounds, those dying in such a way were believed to pass directly to the second highest level of the after life - "close to the sun". Every Aztec warrior was mentally prepared to meet such an end and the last words a victim might hear as he lay on the sacrificial stone were those of the emperor: "Today you, tomorrow me." That this brutal, yet extraordinarily rich culture could have been brought to its knees by a few hundred Europeans in the space of only a few months still gives pause for thought. Yet while Hernán Cortés and his Spanish conquistadors had the advantage of horses - though only 15 - and firearms when they arrived on the east coast of Mexico in 1519, the key to their success was the alliances they formed with other indigenous groups hostile to the Aztecs.

Romantic histories down the centuries have told how Moctezuma welcomed Cortés because he believed him to be the incarnation of the god Quetzalcoatl, predicted to appear in a year of the Aztec calendar corresponding to 1519. But evidence for this is slender. Moctezuma, then an old man by Aztec standards at 54, allowed the Spaniards to cross the lake into Tenochtitlán because he felt he had no alternative. Other indigenous forces had failed to defeat the invaders and their allies in open battle, and he hoped to contain the Spanish in the city and destroy them there.

The confusing and contradictory events that followed are examined in the exhibition through a range of Aztec and European imagery - including a series of extraordinary oil paintings inlaid with mother of pearl - which places wildly different interpretations on events. What is clear is that at some point Moctezuma was taken hostage by the Spaniards against their safety, and though he attempted to save face with his people, the divine emperor allowed a shrine to the Virgin to be erected on top of the great pyramid.

Cortés wasn't quite the hoodlum he is often made out to be, but having undertaken this unauthorised expedition with the aim of making himself and the Spanish crown rich, he now had no obligation but to destroy or be destroyed. While he was away from Tenochtitlán, dealing with another Spanish force sent to apprehend him, a massacre of 600 Aztec nobles took place below the great pyramid in circumstances that remain unclear. Finding his forces under attack, Cortés persuaded Moctezuma to appear on the balcony of his palace to appeal for calm. Met with a hail of stones and arrows, the emperor collapsed and was taken into the palace. While Spanish sources claim he died from a blow to the head from a rock, indigenous chronicles claim he was strangled by the Spaniards since he was of no further use to them.

Attempting to evacuate the city by night, the Spaniards were set on by a much larger force and would have been completely annihilated, except that the Aztecs, concentrating on plunder and captive-taking according to their traditions, allowed the head of the column, including Cortés himself, to escape. The Spaniard returned with a larger force, laying a siege that involved the systematic demolition of much of Tenochtitlán and the near extermination of its population through starvation, imported smallpox and massacre.

It's convenient to see the Aztecs as a vanished civilisation, whose cultural and spiritual values were obliterated by the Europeans. Yet the resonances of the Aztec period are felt everywhere in modern Mexico, not just in cultural survivals such as the Day of the Dead - All Souls' Day festivities based on the Aztec festival of Mictecacihuatl - but in the way successive regimes have used indigenous culture to define Mexican identity.

During the 1810 revolution that secured independence from Spain, Moctezuma's nephew, Cautehmoc, who led the last resistance against the invaders, was rediscovered as a national hero. Yet while statues to him and his father, Quitlahuac, loom over Mexico City's busiest traffic intersections, there is no monument to Moctezuma, a figure still regarded with some embarrassment.

Was he a coward in thrall to superstition, who nonetheless failed to sacrifice himself for his people in accordance with the Aztec warrior code? Or was he a tragic hero, who tried to employ a more modern, political solution, only to be overwhelmed by forces beyond his comprehension? In a country where matters of indigenous rights make front page news every day, where 90 per cent of the population claim some indigenous blood - where the vital issue is not so much who were the Aztecs, as who are the Mexicans - such questions still feel relevant even today.


A brief history of the Aztec empire

T he people widely known as the Aztecs called themselves Mexica, after their patron deity Mexi, who according to their legends brought them out of captivity into the region of Lake Tezcoco, at the heart of what is now modern Mexico, in the middle ages. In 1325AD they founded the city of Tenochtitlan on an island off the western shore of the lake. The city grew large and prosperous, and a war of independence from local overlords in 1428-30 led to it dominating the region. By the end of the 15th century the Mexica ruler, the "tlatoani", ruled over a powerful and growing empire. The tribute of neighbouring states helped make its capital splendid. In the lake city, radiating "suburbs" of the common people's houses surrounded the ruler's palace. Above that loomed a pyramid-like temple on whose high platform thousands of people died in mass sacrifices.

The deities who demanded such slaughter included Quetzalcoatl, the "feathered serpent", god of procreation, desire and the winds Tezcatlipoca or "smoking mirror", the patron of rulers, warriors and magicians and Tlaloc, god of rain. A complicated calendar and an elaborate festive cycle unified all the different gods and myths in one baroque system of intense beliefs. The sun, the calendar, and the gods are given visceral, yet sometimes unexpectedly delicate and moving form by the great works of Mexica art, which owes a lot to the art of the neighbouring Mixtec people. Mixtec craftsmen were employed by the Mexica for their superb skills. The results earned the admiration of the Renaissance artist Albrecht Dürer.

In 1492, a Genoese sailor named Colombo sailed west from Spain in search of the Indies. It was the ironic fate of this newest in a long line of native American city cultures to coincide with the coming of the Europeans – yet Mexica culture did not vanish with the fall of Tenochtitlan in 1521. Native artists continued to make painted books telling their history in the "glyphs" of their own pictorial script. Tenochtitlan itself rose again – as Cidade do México. The Spanish built their colonial capital on top of the ruins of the fallen Mexica capital. Today, archaeologists are constantly finding spectacular art and artefacts under the streets of Mexico City. Mexico's famous Dia dos Mortos festival, with its grisly yet comic cavortings of the dead, recalls the skull motifs and the sacrifices of the lost world of Moctezuma. Mexico's pride in its past is reflected too in the desire to reclaim the "Aztecs" – as the Mexica.


New exhibition challenges view of Aztec emperor Moctezuma as traitor

Contrary to popular belief, the Aztec emperor Moctezuma was murdered by his Spanish captors and not by his own people, the British Museum will argue in a new exhibition that will try to rehabilitate the emperor's image as a traitor.

The exhibition will bring together spectacular loans from Europe, where the Spanish conquistadors brought many of the Aztecs' greatest treasures, and from Mexico, where recently excavated relics from the lost civilisation continue to be found under its modern capital, Mexico City.

Scientific tests on objects including a spectacular turquoise mask, from the British Museum's own collection, show that in a single piece, the gold, precious stone and feather decorations were drawn from many different places.

"What we are trying to do is look at an absolutely key moment in the history of the world through the filter of one man," museum director Neil MacGregor said.

"There has never been an exhibition on this man, a great emperor of an extremely sophisticated empire in ways which seemed very strange to European eyes."

The traditional account of the death of Moctezuma – the museum has adopted the spelling as closer to his name in his own Nahuatl language than the more common Montezuma – is that having been taken a willing hostage by Hernán Cortés and the conquistadors, he was killed by his own outraged people.

According to several versions of the story, in 1520, the Spanish brought him out onto a balcony of his own palace to try and calm the riotous mob, but he was pelted with stones and killed.

One Spanish account, written years later, even insists that he refused medical help and food from his Spanish captors, who "spoke very kindly to him", before suddenly dying.

However, the exhibition will include two small images from later manuscripts, one now in Glasgow, one in Mexico, both probably made by Aztecs working for Spanish patrons, which show the leader distinctly less kindly treated, brought out with a rope around his neck, or shackled. Once the Aztecs began to revolt against the presence of the Spanish in their capital city, Tenochtitlan, this version suggests, Moctezuma was useless to them, so they killed him before just managing to escape with their lives.

"Moctezuma is the last in our series on great rulers and their legacies and presents perhaps one of the most fascinating examples of implosion of power and the clash of civilisations," MacGregor said.

The series included China's first emperor, Qin, the Roman emperor Hadrian, the wall builder, and the 16th-century Iranian ruler Shah Abbas. While there were writings by, and many contemporary accounts of, the characters, curator Colin McEwan admitted that authentic personal details about Moctezuma are so scarce that one academic he consulted said he thought the exhibition would be impossible.

"We will raise many questions but we may not succeed in answering them all," Mc­Ewan said.

The exhibition, with a related show of 20th-century revolutionary posters and images opening in October, with both running into next year, will mark both the bicentenary of Mexico's declaration of independence from Spain in 1810, and of the Mexican Revolution 100 years later.


Assista o vídeo: Moctezuma: Aztec Ruler, an exhibition at the British Museum