Evidência de vida microbiana descoberta em Vênus

Evidência de vida microbiana descoberta em Vênus

A atmosfera de Vênus contém traços de uma molécula que apenas as atividades microbianas e humanas geram em nosso planeta, e que cheira a podre em associação com outros compostos. A descoberta, feita com os telescópios James Clerk Maxwell e ALMA, aponta para a existência de processos geológicos ou químicos desconhecidos em nosso planeta vizinho, embora uma possível fonte biológica também não seja descartada.

o fosfina ou fosfano o Tri-hidreto de fósforo (PH3) é um gás incolor, inflamável, tóxico e inodoro em seu estado puro, embora muitas vezes cheire a alho ou peixe podre quando apresentado junto com outros compostos semelhantes. Esta substância é encontrada em ambientes como pântanos ou fezes.

Na Terra, apenas alguns microrganismos anaeróbios produzem fosfina, além daquela que é gerada artificialmente em processos industriais. É usado, por exemplo, na fabricação de semicondutores para introduzir fósforo em cristais de silício.

Mas esta semana uma equipe internacional de pesquisadores liderada pelo professorJane Greaves da Cardiff University (UK), relatórios na revistaAstronomia da Natureza que detectaram fosfina em um lugar inesperado: oatmosfera de Vênus.

A descoberta suscitou expectativa se alguma forma de vida estaria por trás da existência desse gás em nosso planeta vizinho, embora os autores apontem mais possibilidades: “O PH3 pode ter origem em processos fotoquímicos ou geoquímicos desconhecidos ou, por analogia com sua produção biológica na Terra, pela presença de vida ”.

Na atmosfera terrestre (com abundância de partes por trilhão em escala global) esta molécula está exclusivamente associada à atividade antropogênica ou microbiana, e no sistema solar é encontrada apenas noreduzindo as atmosferas de planetas gigantes, onde ocorre nas camadas atmosféricas profundas em altas pressões e temperaturas, para então subir por convecção.

No entanto, as superfícies sólidas doplanetas rochososEles, como Vênus, apresentam uma barreira para seu interior, e a fosfina deve ser rapidamente destruída em suas crostas e atmosferas altamente oxidantes.

Um marcador de vida possível

Na verdade, o PH3 foi proposto como uma bioassinatura cuja detecção poderia indicar a existência potencial de alguma forma de vida nesses planetas, embora sua observação seja complicada uma vez que muitas de suas características espectrais são fortemente absorvidas pela atmosfera terrestre.

Para resolver isso, Greaves e seus colegas observaram Vênus com dois dos telescópios mais bem equipados para registrar a radiação submilimétrica: oTelescópio James Clerk Maxwell e o Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA), em 2017 e 2019, respectivamente.

Dessa forma, eles detectaram uma assinatura espectral exclusiva da fosfina e estimaram uma abundância de 20 partes por bilhão nas nuvens de Vênus.

Em princípio, as condições na superfície de Vênus sãohostil à vida, mas o ambiente de sua camada superior de nuvens, cerca de 53 a 62 km acima da superfície, é temperado. No entanto, a composição das massas de nuvens émuito ácido e, nessas condições, a fosfina também deve ser destruída muito rapidamente; mas lá aparece.

Micróbios 'transportados pelo ar' em Vênus?

Astrônomos especularam por décadas sobre a possível existência de micróbios nas nuvens altas de Vênus, microrganismos que flutuariam livres da superfície escaldante, mas precisariam de uma tolerância muito alta à acidez. A detecção de fosfina pode apontar para tal vida extraterrestre 'aérea' como uma possibilidade.

Os autores analisaram diferentes formas de produção do PH3, incluindo possíveis fontes na superfície do planeta, vulcanismo, micrometeoritos, raios ou processos químicos que estão ocorrendo dentro das nuvens. No momento, eles não foram capazes de determinar o que gera os vestígios de fosfina.

Embora não o excluam totalmente em seu estudo, os autores argumentam que sua detecçãonão constitui evidência sólida de vida microbiana e indica apenas que processos geológicos ou químicos potencialmente desconhecidos estão ocorrendo em nosso vizinho.

A equipe ressalta que mais observações e modelos são necessários para estudar a origem desse gás na atmosfera de Vênus e que outras características espectrais do PH3 devem ser buscadas, além de sugerir que uma amostragemno local em suas nuvens e superfície permitiria examinar de perto as fontes deste gás e resolver o mistério.

Bibliografia:

Jane Graves et al. "Gás fosfina nas nuvens de Vênus".Astronomia da Natureza, 14 de setembro de 2020.


Vídeo: Nasa faz foto de Marte e mostra possível indício de vida no planeta no passado